Tips om je serious game voor mental health te verbeteren

Sinds de opkomst van serious games in de zorgsector zijn er mooie initiatieven gestart in de mental health. Serious games voor mental health zijn spellen die ontworpen zijn om gebruikt te worden voor o.a. educatie, training of gedragsverandering. In tegenstelling tot commerciële games komt entertainment op de tweede plaats. Waar in de beginperiode de focus meer lag op het maken van een game, ligt de focus nu meer op valideren en het onderzoeken van gebruikerservaring. Na veel tijd, energie en geld gestoken te hebben in het ontwikkelen van een serious game, delen verschillende onderzoekers nu dat ze moeite hebben om patiënten de spellen te laten spelen. Was het een hype?

Potentie
Ik denk dat serious games voor mental health potentie heeft. Dit heb ik onlangs ook onderzocht [lees hier het artikel]. Het mooie aan videogames is dat ze een omgeving bieden waarin leren en verkennen worden bemoedigd. Daarnaast kunnen games het leerproces (in het algemeen) interactiever en leuker maken. Ik denk dat we zeker wel effectieve serious games voor mental health kunnen maken. Of serious games bij een hype blijft hebben we deels zelf in de hand.
Hier volgen een aantal tips voor het verbeteren van je serious game.

Tip 1: Iteratief valideren
Hoe leuk je je serious game ook zelf vindt, de serious game moet wel effectief zijn in wat ermee beoogd wordt. Dat betekent dus dat ze gevalideerd moeten worden. In de literatuur vind je momenteel nog vrij weinig validatiestudies. Het maken van een game is kostbaar en dus zonde van alle moeite en middelen als men na een lang ontwikkelingsproces erachter komt dat het spel bijvoorbeeld niet de beoogde gedragsverandering teweegbrengt.
• Het lijkt me verstandig om een serious game in stappen uit te breiden. Steeds een element toevoegen of weghalen en dan valideren.
Wat werkt en wat niet? Zo kan je weten welke (combinaties van) elementen effect hebben. Daarnaast kan je na elke validatieronde of iteratie besluiten of het nog zinvol is door te gaan met het ontwikkelen van de serious game. Als er na vele iteraties niet veel uit komt dan kan je beter met iets nieuws beginnen.

Tip 2: Niet te veel user-centered design in een game
Het is belangrijk om je gebruikers te leren kennen en hun behoeften mee te nemen, maar het kan een vertekend beeld geven. Wat de een leuk vindt aan een spel kan de ander totaal niet leuk vinden. Bij innovatie moet je wel een bepaalde visie hebben. Soms weten gebruikers niet goed wat ze zelf willen. Zoals Henry Ford zei: “If I had asked people what they wanted, they would have said faster horses.”
• Als je user-centered design doet, zorg dat de groep van gebruikers zo groot en divers mogelijk is. Wees er ook van bewust dat game genre een rol speelt.
Verschillende game genres kunnen verschillende mensen van bijvoorbeeld dezelfde leeftijdsgroep aanspreken. Het lijkt me onverstandig om de mening van alle gebruikers in één game te stoppen. Sommige punten of ideeën kunnen beter bewaard worden voor een andere game.

Tip 3: Gelikte graphics en gebruikersvriendelijkheid
Wie houdt er nou niet van mooie dingen? Wat ik de afgelopen jaren in de literatuur en ook op conferenties ben tegengekomen zijn games die wel een opknapbeurt kunnen gebruiken. Er kan moeilijk opgebokst worden tegen commerciële games, maar het feit blijft wel dat mensen tegenwoordig gewend zijn aan mooie graphics. Ik denk dat we met beperkte middelen ook mooie games kunnen ontwikkelen die er niet bij lancering al verouderd uitzien.
• Door bepaalde designstijlen te kiezen zoals minimalistisch en flat design, kunnen games er grafisch wat nieuwer en tijdlozer uitzien. Ook de gebruikersvriendelijkheid kan geoptimaliseerd worden.
Soms is het navigeren door een spel al een puzzel op zich. Een logische structuur, intuïtieve plaatsing van knoppen kunnen een hoop schelen. Uit onderzoek van Dan Ariely (gedragseconoom) blijkt dat dingen die mooi ontworpen zijn ook als betrouwbaarder en kwalitatief beter worden gezien.

Toekomst
Als ik kijk naar de huidige games die nu beschikbaar zijn, gaat het vaak om kleine games. Games die je even snel tussendoor kan spelen. Het lijkt me leuk om een app te ontwikkelen met daarin mini-games voor verschillende aandoeningen met supergelikte graphics en heel gebruikersvriendelijk uiteraard.
• Ik zou dan meerdere mini-games van verschillende genres voor eenzelfde aandoening aanbieden met het oog op gebruikersvoorkeuren.
Deze app kan dan steeds aangevuld worden met nieuwe mini-games die vooraf gevalideerd worden. Ook kunnen gebruikers in de app feedback geven op de games die weer gebruikt worden om de mini-games te verbeteren. Een soort van app store voor mental health games.